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    ORURO, 28 DE SEPTIEMBRE DE 2020

Bolivia es el país con mayores reservas de litio y tiene problemas para explotarlo


Boris Miranda BBC
EL FULGOR.com

20 de mayo de 2020

timer 6 min. 34 seg.




Bolivia ya produce carbonato de litio para exportación (FOTO: BBC)

"Bolivia va a poner el precio para todo el mundo", llegó a decir Evo Morales hace un par de años, cuando anunció (una vez más) que la era de la industrialización de ese metal liviano arrancaba en su país.

El expresidente hizo declaraciones similares prácticamente desde que llegó al Palacio de Gobierno en 2006. Sin embargo, el esperado despegue no se llegó a producir durante su mandato.

Y ahora, la crisis económica del sector minero provocada por el coronavirus y la probable caída de los costos en los siguientes meses arrojan más dudas respecto a cuándo el país sudamericano podrá aprovechar su riqueza.

Pese a ello, casi todos los candidatos que buscan la presidencia boliviana en unas elecciones que siguen en suspenso apuestan al litio como el nuevo motor económico de un país acostumbrado desde su creación a vivir de la extracción de materias primas no renovables.

Pese a la incertidumbre existente en todo el mundo, la demanda de este metal para la producción de baterías es la esperanza boliviana.

Además, a finales de abril, el gobierno transitorio señaló que la explotación de este metal será uno de los pilares fundamentales para intentar reactivar la economía tras la pandemia.

La impresionante cantidad de este recurso que Bolivia posee en su territorio, alrededor de 21 millones de toneladas métricas certificadas, es el motivo para que se le otorgue tanta importancia al despegue de este rubro.

Aunque, a estas alturas, los bolivianos ya saben que convertirse en una potencia en esta industria es mucho más difícil de lo que parece.

Incluso siendo el país con más recursos certificados de litio en el planeta.

Plantas de procesamiento en el Salar de Uyuni (FOTO: REUTERS)

21 MILLONES DE TONELADAS

El Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS) reportó en febrero de este año, en su informe anual "Resumen de productos minerales" (Mineral Commodity Summaries), que Bolivia es el primer poseedor de litio desplazando a Argentina, que ocupaba esa posición hasta 2019.

El motivo, explicado por autoridades bolivianas el año pasado, es que una empresa estadounidense realizó una nueva certificación de la reserva geológica que el país posee en la zona del Salar de Uyuni, en el suroeste, y concluyó que ahí existen 21 millones de toneladas métricas y no 10 millones como había señalado antes una firma francesa.

Los tres países conforman lo que se ha bautizado como el "triángulo del litio".

El reporte de la USGS añade que los recursos de litio en Estados Unidos son de 6,8 millones de toneladas.

Australia se encuentra en el quinto lugar con 6,3 millones y China en el sexto con 4,5 millones.

Otros proyectos aún están en fase piloto (FOTO: REUTERS)

"Debido a la exploración continua, los recursos de litio identificados han aumentado sustancialmente en todo el mundo y suman alrededor de 80 millones de toneladas", indica el USGS.

INDUSTRIA BOLIVIANA EN "FASE PILOTO"

Bolivia administra sus recursos de este metal a través de la empresa estatal Yacimientos de Litio Bolivianos (YLB), que tiene nueva administración a partir de la llegada del gobierno transitorio de Jeanine Áñez en noviembre de 2019.

El 27 de febrero realizó un informe de rendición de cuentas en el que reportó el avance de las cuatro fases de la estrategia de industrialización.

El país ya produce y exporta cloruro de potasio y carbonato del litio extraídos del Salar de Uyuni, la salina más grande del mundo, de 11.000 kilómetros cuadrados.

Además tiene en operaciones una planta piloto para la producción de baterías que se propone producir 6.000 unidades durante este año y en los siguientes alcanzar una producción de 20.000 piezas anuales.

Después, el país espera convertirse en un uno de los protagonistas del mercado energético.

Bolivia diseñó su estrategia para industrialización del litio (FOTO: REUTERS)

Para eso, Bolivia también instaló una planta piloto de materiales catódicos para producir los materiales de cátodo para la producción de baterías.

ACUERDOS Y ACUERDOS

A lo largo de estos años, Bolivia suscribió diferentes convenios con países de Europa y Asia para explorar alternativas para que la explotación del litio pase a una etapa de gran industria, sin embargo esta posibilidad todavía no se materializó.

Uno de los últimos convenios, firmado cuando Evo Morales todavía gobernaba, fue con Alemania, país que todavía aguarda que el plan sea reactivado.

"Alemania acoge con beneplácito la intención del gobierno boliviano de continuar nuestra asociación bilateral sobre el litio. Reafirmo el interés de mi país para seguir adelante con el proyecto", afirmó a finales de enero el embajador alemán en La Paz, Sebastian Duppel.

Antes, también el año pasado, Morales y el presidente de Rusia, Vladimir Putin, llegaron a rubricar otro convenio con fines de explotación dentro de un ambicioso plan energético que tenían y que incluía la instalación de un centro de investigación y desarrollo en tecnología nuclear en Bolivia.

Estos últimos proyectos quedaron en suspenso desde la llegada de Áñez al poder y por la pandemia del coronavirus.

En similar situación se encuentra el acuerdo firmado por el país sudamericano con una empresa china para producir litio metálico.

A principios de año, el ministerio de Energía aseguró que la industrialización del recurso metálico se mantiene como una "prioridad" del gobierno actual.

Autoridades señalaron que se creó una comisión especial que analizará varios aspectos del rubro, entre ellos cuánto le corresponderá en regalías a Potosí, el departamento boliviano donde se encuentran las reservas bolivianas.

Este último factor es uno de los más controversiales puesto que generó paros cívicos y marchas en la región, algo que también ha afectado al objetivo de industrializar.

FALTA DE EXPERIENCIA

Bolivia no avanza "a paso firme" en la explotación del litio por diferentes motivos relacionados a la tecnología, la experiencia y las diferencias políticas, según el experto en la materia Juan Carlos Zuleta.

El investigador, que fue brevemente presidente de la industria estatal del litio, señaló a BBC Mundo que el desafío de industrializar este recurso corresponde a una rama de minería distinta a la que el país ha desarrollado hasta ahora.

"Bolivia no tiene experiencia en la producción de recursos evaporíticos. A diferencia de la producción tradicional de minerales, para producir recursos evaporíticos se requiere otra clase de conocimientos", sostiene Zuleta.

 





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